Tragedy in Paradise


Ecuador is a land of overwhelming diversity and beauty in land, life, and culture. Its magnificence emanates from its mountains, beaches, jungles, plains, and cities. Its hummingbirds, llamas, iguanas, sea lions, butterflies, and monkeys charm and delight. But the apotheosis of this country’s grace and charm is its people. The graciousness of these people in sharing this glorious land with those of us who immigrate to build a new life is humbling. But as one becomes immersed further in the day to day life of the people around one, and encounters their plainspoken courtesy, the joy they take in life and in one another, and their openness in sharing their lives’ journeys with strangers, one finds oneself falling slowly in love. At least, I have.

That is why I cannot keep myself from crying as the hours tick by. This video of a child being rescued from the rubble of a fallen building in the earthquake zone is cheering. But I can’t help thinking of the hundreds of others who are trapped beneath the rubble. Some of them are grievously injured and in pain. Some are trapped next to the dead bodies of their parents, siblings, or children. Aftershocks, each of which would be a scary quake its own right, keep occurring. As the hours tick by, the injured die first, alone and in pain. But over time, today, the healthy ones have started to die as well, slowly, waiting for rescue. For many, that rescue will never come. Today, the count of dead reached 500, but few doubt it will reach 1,000 or more before the counting is done.

The earthquake zones are full of strong young men who can dig at the rubble. But even a whole high school class of strong young men cannot lift an entire concrete floor of a building off the people underneath. Heavy equipment is needed. Heavy equipment is already heavily taxed, and last year the tax increased so drastically that farmers and contractors thought it was a mistake. A “bobcat” mini earth mover can be bought for somewhere around $27,000 in the US, or rented at a big box home supply store in any small city. In Argentina, they go for about $31,000. However, in Ecuador, the price of one is a staggering $67,000. Keep in mind, this is in a country with an average income of around $12,000. For this reason, North American expats often remark on how startling it is to see construction crews of 100 men slaving away with shovels and pickaxes, hammers and handsaws, on huge building projects. So in a very real, very concrete way, people are dying even as I type this, due to taxes.


Some of the most heart-rending posts in my social media feed these last couple of days have been people who survived the earthquake. Every so often one of them will charge a phone from a car battery and make a desperate appeal, like this one I translate from Spanish: “Help us, we have been completely abandoned and forgotten here! We have no homes, water, food, or electricity. We need medical attention.” Many of them live in tiny communities or single homes strung out along the coast. They depend on regular deliveries of water to their cisterns to live. When the roads were destroyed by the earthquake, they lost their source of water and food. They are boiling swimming pool water, gathering condensation from plastic sheeting used for makeshift tents, sucking leaves for the moisture in them. Even those lucky enough to be trapped with a doctor or nurse have no way to get the simplest medicines for diarrhea, infection, or pain. And make no mistake, there is pain. Shards of glass, torn metal, and falling chunks of concrete are rending people’s flesh and crushing their bones.

As a pilot, I imagine flying over these people and dropping care packages of medicine and bottled water. I wonder how much Styrofoam it would take to float gallon jugs of water just off the beaches these people live on? It doesn’t matter though. Small aircraft are also oppressively taxed, as I was sad to learn when I moved here and could not afford to pay almost the entire purchase price of my 1967 Cessna single-engine plane in taxes to bring it in. Again, how many people died today, yesterday,  and who will die tomorrow, who might have lived ?

People (including me) are donating piles of bottled water, food, medicine, bedding, and clothing. Piles of it are sitting in Cruz Roja Ecuador’s warehouses waiting to be sorted and distributed. Big military planes are flying into the airfields of the area affected with boxes of supplies, medical teams, and search and rescue squads. But these people are having trouble getting to the smaller villages and settlements with their big vehicles. There are plenty of needs for them to meet in the larger towns where they have landed; one cannot blame them from focusing on bigger cities where there are more people.

However, volunteers in unaffected nearby port cities have been eager to load small boats with water, food, and medicine, and cruise up the coast to where these abandoned souls are located. However, the government of Ecuador imposed a ban on any boats leaving port immediately after the earthquake. The tsunami warning was lifted within a few hours, but the ban remains in effect until TOMORROW. Yes, that’s right: the government has prohibited individuals from helping the people it cannot help! This reminds me of Katrina, when the US Coast Guard turned away individual boats trying to get water, food, diapers, and other aid to those stranded.

The first airlift to arrive was a single plane from the socialist country of Venezuela, which currently cannot even feed its own people. The US offered aid the night of the disaster, but the socialist President of Ecuador (who delights in tweaking the US’s tail) did not accept until this afternoon. How many lives were cost by this political posturing between governments?

EEUU apoya

Volunteers who came to help are reportedly wandering the streets in shock at the scale of the carnage. One post describes “finding a dead body every 10 seconds.” The smell of rotting corpses is reported to be overwhelming. Individuals who drove in with loads of food and water were surprised to find no gasoline available (no electricity to power the pumps), and some wound up stranded, victims themselves. The government (again) is harshly punishing “price gouging”, so there is no incentive beyond compassion for honest people to make the trek over sand or dirt to deliver supplies to isolated communities. Fortunately, that compassion is a powerful force. At the same time, there is a robust black market comprised of those who do not care about the law, and those people are robbing trucks and convoys to steal things like water, which can reportedly go for $10 a liter. If you had 100 liters of water, you had lost your home in an earthquake, and you could sell it for $1 a liter here, or hump it five miles overland in a shopping cart and sell it for $10 a liter, what would you do?


The good news is that the embargo on small boats is being lifted tomorrow and several are stocked to head out. There are owners of off-road trucks and even dirt bike owners who are gathering supplies to give to the stranded people. They are also prepared to bring people out. A network of compassionate individuals can achieve things a centralized authority never could.

To contribute to this campaign


Tragedia en el paraíso

Ecuador es un país de abrumadora diversidad y la belleza de la tierra, la vida y la cultura. Su esplendor emana de sus montañas, playas, selvas, selvas y ciudades. Su colibrís, llamas, iguanas, leones marinos, mariposas, y monos  encantan y deleiten. Pero la apoteosis de la gracia y el encanto de este país es su gente. La gracia de estas personas en compartir esta gloriosa tierra con los que inmigran a construir una nueva vida es humillante. Pero a medida que uno se sumerge aún más en el día a día de la gente alrededor de uno, y se encuentra con su cortesía franca, la alegría se toman en la vida y en la otra, y su apertura en compartir los viajes de sus vidas con desconocidos, uno se encuentra cayendo lentamente en el amor. Al menos, no tengo.

Es por eso que no puedo guardar de llorar como las horas pasan. Este video de un niño que está siendo rescatado de entre los escombros de un edificio caído en la zona del terremoto está animando. Pero no puedo evitar pensar en los cientos de personas que están atrapadas bajo los escombros. Algunos de ellos son gravemente herido y en el dolor. Algunos están atrapados junto a los cadáveres de sus padres, hermanos o hijos. Las réplicas, cada una de las cuales sería un temblor de miedo por derecho propio, siguen ocurriendo. A medida que las horas pasado, los heridos mueren primero, solo y en el dolor. Pero con el tiempo, hoy en día, los sanos han empezado a morir así, poco a poco, a la espera de rescate. Para muchos, que el rescate nunca llegará. Hoy en día, el recuento de muertos asciende a 500, pero pocos dudan de que llegará a 1.000 o más antes de que termine el conteo.

Las zonas de terremotos están llenos de hombres jóvenes y fuertes que pueden cavar en los escombros. Pero  una clase de secundaria totalidad de hombres jóvenes y fuertes no puede levantar todo un piso de hormigón de un edificio fuera de la gente por debajo. Se necesita equipo pesado. El equipo pesado ya está fuertemente gravada, y el año pasado aumentó el impuesto de manera tan drástica que los agricultores y contratistas pensaron que era un error. Un  motor de mini tierra se pueden comprar por alrededor de $ 27.000 en los EE.UU., o alquilado en una tienda “de la caja  grande” de cosas para la casa en cualquier ciudad pequeña. En Argentina, se van por alrededor de $ 31.000. Sin embargo, en el Ecuador, el precio de uno es un asombroso $ 67.000. Tenga en cuenta, esto es en un país con un ingreso promedio de alrededor de 12.000 $. Por esta razón, los expatriados norteamericanos comentan a menudo sobre cómo sorprendente es ver a los equipos de construcción de 100 hombres trabajando como un burro con palas y picos, martillos y sierras de mano, en grandes proyectos de construcción. Así que de una manera muy real, muy concreta, la gente está muriendo, incluso mientras escribo esto, debido a los impuestos.

Algunos de los mensajes más desgarradoras en mis redes sociales alimentar a estos dos últimos días han sido personas que sobrevivieron al terremoto. De vez en cuando uno de ellos cargar un teléfono con una batería de coche y hacer un llamado desesperado, como éste traduzco del español: “Ayúdanos, hemos sido completamente abandonado y olvidado aquí! No tenemos ninguna casas, agua, alimentos, o la electricidad. Necesitamos la atención médica. “Muchos de ellos viven en pequeñas comunidades o casas individuales encadenan a lo largo de la costa. Dependen de entregas regulares de agua a sus cisternas de vida. Cuando los caminos fueron destruidos por el terremoto, perdieron su fuente de agua y alimentos. Ellos están hirviendo agua de la piscina, la recolección de la condensación de láminas de plástico utilizado para tiendas de campaña, que aspira hojas para que la humedad en ellos. Incluso aquellos suerte de ser atrapado con un médico o enfermera no tienen manera de obtener los medicamentos más simples para la diarrea, infección o dolor. Y no se equivoque, hay dolor. Fragmentos de vidrio, metal desgarrado, y la caída de trozos de hormigón surcan carne de las personas y aplastando sus huesos.

Como piloto, me imagino volando sobre estas personas y dejando caer los paquetes de cuidado de la medicina y agua embotellada. Me pregunto, cuánto de espuma de poliestireno que se necesitaría para flotar vasos de medio litro de agua junto a las playas de estas personas viven en? No importa sin embargo. Pequeños avionetas también están opresivo gravado, ya que estaba triste para aprender cuando me mudé aquí y no podía permitirse el lujo de pagar casi la totalidad del precio de compra de mi avión de un solo motor 1967 Cessna en impuestos para que esté en. Una vez más, ¿cuántas personas murieron hoy , ayer, el día anterior, que podría haber vivido si no fuera por estos impuestos?

La gente (incluido yo) están donando montones de agua embotellada, alimentos, medicinas, ropa de cama y prendas de vestir. Montones de que están sentados en los almacenes de Cruz Roja Ecuador espera de ser ordenados y distribuidos. Grandes aviones militares están volando en los aeródromos de la zona afectada con cajas de suministros, equipos médicos, y de búsqueda y equipos de rescate. Pero estas personas están teniendo problemas para llegar a los pueblos más pequeños y asentamientos con sus grandes vehículos. Hay muchos necesidades para que se reúnan en las grandes ciudades donde han aterrizado; no se puede culpar de centrarse en las grandes ciudades donde hay más gente.

Sin embargo, los voluntarios en las ciudades portuarias cercanas no afectados han estado ansiosos por cargar botes pequeños con agua, alimentos y medicinas, para un crucero por la costa hasta donde se encuentran estas almas abandonadas. Pero el gobierno de Ecuador impuso una prohibición sobre los barcos que salen del puerto inmediatamente después del terremoto. La alerta de tsunami fue levantada a las pocas horas, pero la prohibición sigue vigente hasta mañana, tres días despues del terremoto. Sí, es cierto: el gobierno ha prohibido los individuos de ayudar a las personas a las que no puede ayudar! Esto me recuerda a Katrina, cuando la Guardia Costera de Estados Unidos dio la vuelta embarcaciones individuales tratando de conseguir agua, comida, pañales y otros tipos de ayuda a las personas atrapadas.

El primer puente aéreo en llegar fue un solo plano del campo socialista de Venezuela, que en la actualidad no puede ni siquiera alimentar a su propio pueblo. Los EE.UU. ofrecieron ayuda , pero el presidente socialista de Ecuador (que se complace en pellizcar la cola de los EE.UU.) no aceptamos hasta esta tarde. ¿Cuántas vidas fueron: el costo por esta postura política?

Los voluntarios que vinieron a ayudar, están vagando por las calles en estado de shock por la magnitud de la matanza. Un puesto describe “la búsqueda de un cuerpo muerto cada 10 segundos.” El olor de los cuerpos en descomposición se informó a ser abrumador. Las personas que remolcó con un montón de comida y agua se sorprendieron al encontrar nada de gasolina disponibles (sin electricidad para hacer funcionar las bombas), y algunos terminaron varados, las propias víctimas. El gobierno (de nuevo) se castigaba con severidad “diferencia de precio”, por lo que no existe un incentivo más allá de la compasión para la gente honesta para hacer la caminata sobre arena o tierra para entregar suministros a las comunidades aisladas. Por fortuna, que la compasión es una fuerza poderosa. Al mismo tiempo, hay un mercado negro sólido compuesto por aquellos que no se preocupan por la ley, y esa gente está robando camiones y convoyes para robar cosas como el agua, que al parecer pueden ir por $ 10 por litro. Si usted tiene 100 litros de agua, que había perdido su casa en un terremoto, y que podría venderlo por $ 1 litro aquí, o joroba cinco millas por tierra en un carrito de la compra y lo venden por $ 10 por litro, lo que haría?

La buena noticia es que el embargo de las pequeñas embarcaciones se levantó de mañana y varios se siembran para salir. Hay propietarios de camiones fuera de carretera e incluso los propietarios de moto sucio que se están reuniendo suministros para dar a las personas atrapadas. También están preparados para sacar a la gente. Una red de personas compasivas puede lograr cosas una autoridad centralizada nunca pudo.

2 thoughts on “Tragedy in Paradise

  1. Thank you for the report. I assume you and your family are okay? Yes, governments are clunky things. The current one has done good things for many people, which shouldn’t be forgotten. Hopefully things will get rolling now. It is this way with disasters, slow at first, and usually mismanaged. It was so with Katrina, and also with Nepal just last year. It must be so frustrating to be in the midst of it. I was in Quito Saturday night and until yesterday. People are mobilizing there and the attitude is quite urgent and serious. Hopefully by the weekend things will improve, but that will be too late for many.


  2. Beautiful, nuanced writing! I’m so glad people are spreading the word to the international community. This country is doing so much to help itself but it’s just not enough what with the scale of the damage. #fuerzaecuador


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